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Pourquoi certaines drogues peuvent-elles nous faire halluciner et penser que les hallucinations sont la réalité ?

Pourquoi certaines drogues peuvent-elles nous faire halluciner et penser que les hallucinations sont la réalité ?

La question ci-dessus s'applique principalement à drame. Je n'ai pris qu'un seul comprimé pour le mal des transports, mais j'ai lu des expériences avec ce médicament. J'inclus d'autres drogues qui peuvent vous faire halluciner et penser que c'est réel.

Par ailleurs, pourquoi pouvez-vous encore voir les hallucinations comme une réalité si vous vous affirmez que les choses que vous voyez ne sont pas réelles?


À mon avis, cela a à voir avec la façon dont la perception fonctionne en général.

Il y a beaucoup de situations, où vous « voyez » quelque chose qui n'est pas là. Les illusions d'optique et autres illusions sensorielles en sont un excellent exemple. Habituellement, ces perceptions erronées résultent d'entrées sensorielles que nos organes de perception n'ont pas été conçus pour analyser. Par exemple, l'illusion taille-poids provient du fait que nous n'avons pas d'objets de taille égale et de matière extérieure égale, mais de poids différents dans notre habitat naturel. Vous reconnaîtrez facilement que toutes les illusions sensorielles sont induites par des stimuli hautement artificiels tels que des lignes droites et parallèles, qui n'ont existé que dans le passé le plus récent et n'ont pas encore eu une grande influence sur l'évolution humaine.

Dans le cas des drogues et des hallucinations, votre cerveau est stimulé d'une manière qui n'a pas de sens pour lui, et il essaie de donner un sens à ce qu'il « perçoit » dans le contexte de son évolution et de son expérience. De toute évidence, la stimulation par une certaine drogue se rapproche de ce que serait la stimulation si la réalité extérieure était comme si vous l'halluciniez.

Une hallucination induite par la drogue est essentiellement une illusion sensorielle, à la différence que vous stimulez directement le cerveau, au lieu des organes sensoriels.

Pour « casser » une illusion, vous devez fournir un stimulus qui remplace ou « corrige » la perception erronée, par ex. une règle pour montrer que les lignes sont parallèles (ou non parallèles) etc. Le simple fait de connaître la vérité (parce que vous avez tracé les lignes vous-même) ne change pas l'effet.

Étant donné que les hallucinations induites par la drogue ne proviennent pas d'un stimulus sensoriel extérieur mais d'une manipulation directe du cerveau, je suppose que toucher la tête d'éléphant de votre ami pourrait ne pas aider à briser l'illusion - vous pourriez même ressentir différemment. Mais je n'ai aucune expérience avec les drogues et je n'ai trouvé aucun rapport à ce sujet.


Pourquoi les humains hallucinent-ils en dormant peu ?

Poussé par la perplexité, une intuition et un but, je me suis mis à déterminer comment la privation de sommeil provoque des hallucinations visuelles. Ma quête a abouti à un document clé (écrit entièrement en allemand), une nouvelle hypothèse et un vœu de dormir davantage. Vous trouverez ci-dessous un exposé de mon parcours, qui a commencé il y a environ une décennie.

Le printemps après avoir obtenu mon diplôme universitaire, j'ai fait l'une de ces choses que vous ne faites que lorsque vous êtes jeune et fou : un ami et moi avons conduit des montagnes de Caroline du Nord à la côte et retour en une seule journée. Vers la fin de notre voyage de retour de six heures, à environ 30 miles de notre ville, mon ami a regardé sur le côté depuis le siège du conducteur et a vu un ours polaire sur le bord de la route. Pour être clair, l'ouest de la Caroline du Nord, même dans les printemps les plus froids, n'est pas accueillant pour les ours polaires. Mon ami a certainement halluciné.

Avance rapide de quelques années : j'étais assis dans un séminaire un soir après le travail et je me suis assoupi par inadvertance. Quand j'ai ouvert les yeux, j'ai remarqué que la tache de café sur mon jean avait poussé les jambes et a commencé à ramper. Il a fallu 10 bonnes secondes pour que cette tache de café cesse de bouger. Quelle astuce de perception visuelle a causé cette illusion de mouvement là où il n'y en avait pas ?

Il est bien documenté qu'un effet secondaire courant de la privation de sommeil est l'hallucination, comme en témoignent, mais sans s'y limiter, les nageurs de longue distance, les coureurs d'ultra marathon et les étudiants trop ambitieux. Selon un chercheur de Stanford, au moins 80 % des gens auront des hallucinations s'ils sont gravement privés de sommeil (« sévère » signifie n'importe quoi, de dormir seulement quelques heures en une seule nuit à passer des jours sans dormir). Étant donné une fréquence aussi élevée, il doit y avoir une base physiologique pour ces visions nocturnes induites de choses qui ne sont pas vraiment là. Droit?

Questions

Étonnamment, malgré la régularité avec laquelle nous hallucinons, il y a eu peu de recherches pour expliquer ce qui se passe dans notre cerveau lorsque nous le faisons, en particulier pendant les états de privation de sommeil ou les transitions veille-sommeil. Beaucoup de gens décrivent les hallucinations comme oniriques, comme si une partie du cerveau rêvait tandis que le reste du corps était éveillé. Lorsque j'ai observé la tache de café rampante alors que je me réveillais dans la salle de conférence faiblement éclairée, j'ai pensé que je rêvais peut-être. Mais d'une manière ou d'une autre, je savais que j'étais éveillé. Et que ce que je voyais était vraiment là. Ou du moins partiellement là.

Les hallucinations et les rêves sont tous deux si proches du sommeil, mais dans son livre, Hallucinations, feu le neurologue renommé Oliver Sacks, tente de les différencier : « L'hallucination est une catégorie unique et spéciale de conscience et de vie mentale », distincte de l'imagination et des rêves, écrit Sacks. Il poursuit cependant en comparant hallucinations et illusions. Alors que les illusions sont des perceptions erronées d'objets qui sont déjà là, les hallucinations sont des perceptions erronées « surgies de nulle part ».

Mais rien en neurosciences n'est jamais aussi simple. Si vous plissez suffisamment les yeux, vous brouillerez la ligne séparant hallucination et illusion. En d'autres termes, les perceptions visuelles erronées présentent souvent des caractéristiques des deux. Quand je me suis soudainement réveillé pendant ce séminaire, ai-je halluciné une araignée rampant sur ma jambe, ou était-ce l'illusion d'une tache de café en mouvement ? Hélas, pour les personnes gravement privées de sommeil, peu importe que ce bébé dansant sur "Hooked on a Feeling" soit une hallucination ou une illusion. Il s'avère que le manque de sommeil perturbe le traitement visuel, ce qui entraîne de fausses perceptions pouvant se manifester par des hallucinations, des illusions ou les deux. Ou, comme je l'ai découvert, des illusions ratées.

Assez ironiquement, ce sont les illusions ratées qui offrent le plus de perspicacité dans le cerveau halluciné. À certains égards, être « mauvais » pour percevoir une illusion est (et je prends quelques libertés ici) un indice d’être « bon » pour halluciner. Quel que soit l'échec de l'inférence visuelle qui empêche une personne de voir une illusion, elle peut également la faire halluciner. Mais avant d'arriver à cette conclusion, j'ai dû réviser mon allemand.

L'expérience de l'infirmière allemande

Ma recherche naïve de PubMed et ma lecture implacable de Hallucinations Au départ, aucun indice n'a été trouvé suggérant ce qui, dans notre cerveau, nous fait halluciner lorsque nous sommes privés de sommeil. Finalement, c'est une source improbable qui m'a mis au courant d'un lien possible : un article allemand dans une revue obscure sans traduction en anglais à trouver. Heureusement, un de mes collègues de laboratoire parle couramment l'allemand et, dans un esprit de collaboration, a accepté de traduire les résultats pour moi.

En bref, l'étude a montré que lorsque les infirmières travaillant le quart de nuit ont subi un test de perception visuelle après les premier, troisième et septième quarts de travail, elles ont échoué à plusieurs reprises. Le test qu'ils ont reçu, appelé test d'illusion d'inversion de profondeur binoculaire ou "BDII", utilise un principe de base du traitement visuel - que nous voyons normalement ce que nous nous attendons à voir en fonction de l'expérience antérieure, indépendamment de ce qui est réellement là. Les infirmières ont échoué à ce test lorsqu'on leur a montré des fleurs (blumen), une maison (maison) ou une chaise de patio (gartenstuhl), mais pas lorsqu'on lui montre un visage (gesicht), et ils ont finalement réussi le test après avoir rattrapé leur sommeil pendant une semaine. Afin de comprendre ces résultats, nous devons d'abord plonger dans le BDII et ce qu'il peut nous dire sur la perception visuelle.

Le test d'illusion d'inversion de profondeur binoculaire

Dans le domaine de la vision, la détection de signaux visuels, ou photons de lumière, frappant les rétines est connue sous le nom de traitement « bottom-up ». Le cerveau doit alors interpréter et faire des déductions sur ces signaux. Soit dit en passant, notre cerveau est incroyablement doué pour cela. Sans même que vous en soyez conscient, les centres visuels de votre cerveau reçoivent actuellement des impulsions générées par des photons de lumière se reflétant sur vos rétines et font des prédictions sur ce que vous ressentez en fonction de vos attentes de ce qui est réel et possible, corrigeant tout ce qui semble impossible. Cette correction est une caractéristique fascinante de la perception visuelle et est connue dans le domaine sous le nom de traitement visuel « top-down ». La perception visuelle normale est la combinaison optimale d'une entrée ascendante et d'une correction descendante. Normalement, ce que nous nous attendons à voir, ce que nous « pensons » voir, correspond à ce qui est réellement là devant nous. Mais parfois non.

Le BDII est un bel exemple de votre cerveau dépassant l'entrée visuelle réelle. Cette illusion démontre que lorsqu'on vous présente un objet 3D familier (pensez à un visage) qui a été inversé de sorte qu'il soit maintenant concave (visualisez maintenant un masque creux), le système visuel de votre cerveau s'attend tellement à ce que l'objet apparaisse convexe que il « corrige » automatiquement l'entrée inhabituelle, créant une illusion plus cohérente avec l'expérience passée. Il n'y a pas de meilleur moyen pour vous de comprendre cette illusion que de l'essayer vous-même.

Le test BDII a été développé pour vérifier votre capacité à percevoir cette illusion - une illusion que vous êtes censé avoir. Pendant les périodes de privation de sommeil prolongée, les infirmières allemandes n'étaient pas en mesure de corriger les objets inversés, comme une maison ou une chaise de patio, mais leur cerveau était toujours capable de compenser les visages inversés. Pour ces infirmières privées de sommeil mais en bonne santé, la correction descendante était compromise.

Un test BDII échoué - ou un échec à percevoir l'inversion - suggère une perception visuelle défectueuse. Mais est-ce en corrélation avec une susceptibilité à halluciner, à voir des ours polaires au bord de l'autoroute ou des taches de café se déplacer contre le denim ? Est-ce que l'une de ces infirmières avait des hallucinations ?

Schizophrénie, psychédéliques et sommeil

Les neuroscientifiques sont dans la privation de sommeil de la même manière qu'ils sont dans les psychédéliques. Les deux sont utilisés comme un moyen de perturber la fonction cognitive afin de mieux comprendre la cognition normale et anormale. La privation de sommeil et les voyages induits par les psychédéliques sont réversibles alors que la psychose ne l'est pas. Mais comme la psychose, les psychédéliques et la privation de sommeil peuvent provoquer des hallucinations, donc des études fonctionnelles du cerveau dans l'un de ces états peuvent faire allusion aux processus neuronaux qui contribuent à la susceptibilité aux hallucinations. Les études d'imagerie fonctionnelle d'un cerveau schizophrène halluciné sont compliquées et quelque peu rares. Les données des tests BDII, cependant, sont plus simples et étonnamment courantes.

La question logique suivante est donc la suivante : que voient les personnes atteintes de schizophrénie lorsqu'elles passent le test BDII ? Il s'avère qu'ils voient un masque creux (ou ne voient pas l'inversion), en particulier lors des états aigus de la maladie. Comme les infirmières privées de sommeil, elles ne sont pas capables de percevoir l'illusion. Et les gens drogués au cannabis ? Ils ne voient pas non plus l'illusion.

Il doit y avoir quelque chose à cela : les personnes qui hallucinent de manière caractéristique ne perçoivent pas exactement la même illusion. Alors hallucinent-ils tous de la même manière ?

Pour répondre à cette question, j'ai recherché des preuves que, compte tenu d'une certaine tâche, un cerveau privé de sommeil ressemblera à un cerveau schizophrène. Heureusement, le BDII est si couramment utilisé comme indicateur précoce de psychose qu'il n'a pas été difficile de trouver des données d'imagerie du cerveau de patients schizophrènes éprouvant (ou « résistant ») à l'illusion du masque creux. Lorsqu'ils ont été examinés par IRMf, les cerveaux schizophrènes soumis au test BDII ont montré des schémas de connectivité différents de ceux des cerveaux non schizophrènes. Cela signifie que le cerveau malade a différentes stratégies pour minimiser les erreurs visuelles. Il « surpondère les preuves sensorielles » au détriment de la correction interne. Pour utiliser un langage plus technique, le cerveau schizophrénique a tendance à s'appuyer davantage sur des processus ascendants, tandis que le cerveau normal s'appuie sur un contre-équilibrage descendant pour corriger des stimuli visuels invraisemblables, lui permettant de « voir » l'illusion.

Dans l'état psychotique, le cerveau a du mal à équilibrer l'interprétation des entrées sensorielles et la génération de « suppositions » correctes. Cela suggère que quelque chose de similaire peut se produire dans l'état de privation de sommeil, conduisant à la susceptibilité d'avoir des hallucinations ou de « deviner » quelque chose qui n'est pas réellement là. Ainsi, risquant le terrier de la littérature scientifique, j'ai cherché des preuves que le cerveau privé de sommeil a également du mal à équilibrer les processus ascendants et descendants.

Le cerveau privé de sommeil

Les étudiants privés de sommeil sont un groupe commun. Ils s'avèrent également de précieux sujets de test pour visualiser à quoi ressemble le cerveau lorsqu'il dort peu. Dans une étude menée à l'Université nationale de Singapour, vingt-sept étudiants de premier cycle ont subi une IRMf tout en effectuant une tâche d'attention visuelle. Dans la première étape de l'expérience, les étudiants étaient bien reposés, et dans la deuxième étape, ils venaient de subir une nuit de privation totale de sommeil. Il n'est peut-être pas surprenant que les élèves aient obtenu de moins bons résultats à la tâche lorsqu'ils étaient privés de sommeil. Les résultats de l'IRMf ont indiqué que cela était dû à un traitement visuel descendant défectueux.

Dans une autre étude menée au Brookhaven National Laboratory, quatorze hommes adultes en bonne santé ont été invités à effectuer une tâche d'attention visuelle similaire tout en subissant une IRMf dans un état bien reposé et à nouveau dans un état privé de sommeil. A l'état bien reposé, plus la tâche était difficile, plus le réseau descendant était activé et le réseau ascendant était désactivé. Mais dans l'état privé de sommeil, ce schéma s'est effondré : la polarisation descendante n'était plus renforcée par rapport au traitement visuel ascendant. Comme les patients schizophrènes qui passent le test BDII, les sujets dérivés du sommeil ont « surpondéré » les preuves sensorielles ascendantes.

Façons de voir

Un cerveau sain est complexe, un cerveau halluciné est mystérieux, déroutant. Il n'y a pas deux cerveaux hallucinatoires identiques. Dans les états mentaux qui sont typiquement sujets aux hallucinations, cependant, le cerveau a toujours du mal à faire des prédictions sur les entrées visuelles. Qu'il soit élevé, privé de sommeil ou psychotique, le système visuel ne peut pas inverser les visages creux ou bien effectuer les tâches d'attention visuelle. Je ne peux toujours pas dire exactement en quoi un cerveau somnolent induit des hallucinations, mais cela pourrait expliquer en partie comment les hallucinations se produisent : le cerveau devient incapable de « deviner » sur la base d'indices visuels et, peut-être, devine parfois de manière incorrecte.

Dans leur livre, Sleights of Mind, les neuroscientifiques et magiciens amateurs Susana Martinez-Conde et Stephen L. Macknik expliquent : « votre cerveau crée constamment sa propre réalité, qu'il reçoive ou non une entrée réelle de vos sens. En l'absence d'entrée sensorielle, le monde de votre cerveau qui fabrique des machinations continue néanmoins à fonctionner."

Sans aucun doute, nous « voyons » avec plus que nos yeux. Et ce que nous voyons est affecté, entre autres, par la quantité de sommeil que nous avons. Alors cet ours polaire qui fait des pirouettes qui apparaît sur votre banc au milieu d'une nuit blanche au labo ? C'est juste votre cerveau qui vous dit de dormir plus.


Types d'hallucinations

L'hallucination peut affecter vos cinq sens, ce qui signifie qu'il existe plusieurs façons différentes d'halluciner, notamment :

  • Hallucinations visuelles. Ces types d'hallucinations amènent une personne à avoir des visions étranges ou déformées.
  • Des hallucinations auditives. Ce sont les hallucinations les plus courantes. La plupart d'entre eux impliquent d'entendre des voix ou des sons étranges comme quelqu'un marchant dans le grenier.
  • Hallucinations gustatives. Ceux-ci provoquent des goûts étranges, tels que du métal dans la bouche. Ceci est plus fréquent chez les personnes épileptiques.
  • Hallucinations tactiles. Avec ce type d'hallucination, vous pourriez sentir des choses ramper sur votre peau ou sentir le toucher de la main de quelqu'un.
  • Hallucinations olfactives. Enfin, certaines hallucinations vous font sentir des odeurs qui n'existent pas réellement, généralement une odeur désagréable. Encore une fois, ce type est le plus fréquent chez les patients épileptiques.

Lorsqu'une personne a une hallucination, il est essentiel que ses proches lui offrent le bon soutien. Cela peut aider à empêcher la personne de devenir agitée et d'exacerber ses symptômes.


Insectes, vers et serpents

Les hallucinations impliquant des insectes, des serpents ou des vers figuraient parmi les événements psychiatriques les plus fréquemment signalés chez les enfants et les adolescents, a déclaré à WebMD l'épidémiologiste médicale de la FDA et experte en sécurité des médicaments, Kate Gelperin, MD, MPH.

A continué

"Certains enfants ont décrit avoir ressenti une sensation d'insectes ou de vers rampant sur leur peau", dit-elle.

Un cas détaillé dans le rapport concernait un garçon de 12 ans atteint de paralysie cérébrale qui a déclaré avoir vu des cafards l'entourer deux heures après avoir pris un médicament pour le TDAH contenant du méthylphénidate. L'hallucination a duré plusieurs heures, est réapparue lorsque le garçon a pris une dose supplémentaire de médicament, mais s'est complètement arrêtée lorsque le médicament a été arrêté.

Une analyse de 49 essais cliniques randomisés a révélé que pour 100 enfants qui prennent des médicaments pour le TDAH pendant un an, entre un et deux subissent un événement psychotique lié à la drogue.

Mais dans le Pédiatrie rapport, les chercheurs de la FDA concluent que cette estimation est probablement faible, en partie parce que les essais cliniques excluaient souvent les enfants ayant des antécédents de réactions indésirables aux médicaments pour le TDAH.

"Les patients et les médecins doivent être conscients de la possibilité que des symptômes psychiatriques compatibles avec une psychose ou une manie, lorsqu'ils surviennent au cours d'un traitement médicamenteux du TDAH, puissent représenter des réactions indésirables aux médicaments", écrivent les chercheurs de la FDA.


Hallucinations dues à la méthamphétamine : comment les résoudre ou les éliminer ?

Les personnes qui consomment régulièrement de la méthamphétamine peuvent avoir des hallucinations. Autrement connu sous le nom de méthamphétamine ou crystal meth, cette drogue illégale et psychotrope peut provoquer ce qu'on appelle une « psychose à la méthamphétamine », qui est un trouble de santé mentale qui produit une psychose (y compris des hallucinations) pendant le « planement » de la méthamphétamine et parfois aussi après.

Une psychose induite par la méthamphétamine peut être déchirante. Une utilisatrice de méthamphétamine a décrit ainsi sa pire expérience de psychose à la méthamphétamine : « Je croyais que j'avais créé le monde et que je devais mener une guerre épique contre des sorciers maléfiques qui métamorphosaient des étrangers partout où j'allais.

Elle a également ajouté qu'à d'autres occasions de sa psychose induite par la drogue, « je pensais que j'étais un extraterrestre ou que j'avais la capacité de traduire des messages secrets à partir d'aboiements de chien, ou que j'avais connaissance d'une attaque nucléaire imminente sur Seattle, où je vivais. Chaque fois, c'était court – une fois que je dormais un peu, la psychose s'estompait. Mais ces quelques heures étaient terrifiantes.

Lisez la suite pour en savoir plus sur la psychose à la méthamphétamine et comment les résoudre.


Entendre des choses

Powers a personnellement expérimenté le phénomène lors du test du logiciel pour l'expérience. Il a été surpris de constater que, malgré sa connaissance approfondie du processus et des mécanismes, l'effet fonctionnait toujours sur lui. "Au début, c'était assez excitant", dit-il, bien qu'il admette que "c'est préoccupant, pour être honnête".

Lui et Corlett ont comparé quatre groupes : ceux avec des psychoses diagnostiqués qui ont eu ou non des hallucinations et ceux qui n'ont pas été diagnostiqués avec des psychoses qui ont eu ou non des hallucinations. Chacun des groupes contenait 14-15 personnes. La plupart de ces participants ont été relativement faciles à recruter. Mais ils avaient besoin de trouver des personnes qui souffrent d'hallucinations dans le cadre de leur vie quotidienne mais qui n'ont pas reçu de diagnostic de trouble psychiatrique. Ils se sont donc tournés vers la Connecticut Psychics' Association, en particulier vers les médiums qui entendent régulièrement des voix.

Vincent van Gogh souffrait fréquemment d'épisodes psychotiques d'hallucinations et de délires.

De nombreux participants à l'étude qui ont des hallucinations mais qui n'ont pas été diagnostiqués comme psychotiques ont tendance à mener une vie normale. Les hallucinations ne semblent pas interférer, comme pour un policier dans la cinquantaine qui a entendu des récits quotidiens de ses activités pendant qu'elle travaillait.

Powers et Corlett voulaient savoir si les personnes diagnostiquées avec des psychoses avaient un cerveau qui fonctionnait différemment des autres sujets. Pour ce faire, ils ont dû faire en sorte que les gens qui n'ont généralement pas d'hallucinations… hallucinent. Et c'est pourquoi ils se sont tournés vers une technique célèbre utilisée à l'origine sur les chiens : le conditionnement pavlovien. L'équipe a conditionné les participants à associer un motif en damier à une tonalité de 1 kHz, qui ressemble au bip sur un juron à la télévision tard dans la nuit. Initialement, les scientifiques ont saupoudré de nombreuses tonalités à 1 kHz qu'ils étaient certains que les participants pouvaient entendre. Puis, au fur et à mesure que la tâche avançait, ils changeaient d'intensité et les supprimaient souvent entièrement. Comme lors d'un test auditif chez le médecin, les participants devaient appuyer sur un bouton lorsqu'ils entendaient la tonalité. Dans une tournure supplémentaire, les participants pouvaient indiquer à quel point ils étaient confiants quant à leur réponse. Pendant ce temps, leurs cerveaux ont été examinés par imagerie par résonance magnétique (IRM).

Les chercheurs ont trouvé les descriptions des médiums de leurs auditions incroyablement similaires aux récits de leurs patients psychotiques hallucinés. Cela a renforcé pour Corlett et Powers que les symptômes mentaux tels que les hallucinations et les délires peuvent exister sur un continuum, allant d'événements gérables à des cas cliniques de plus en plus graves et perturbateurs.

Pendant ce temps, le groupe avec une psychose connue mais sans hallucinations régulières a réagi différemment. Alors que la plupart des participants étaient incapables de distinguer les tons réels des tons imaginaires, ceux du groupe psychotique et non halluciné étaient plus rapidement et avec plus de confiance en mesure de déterminer le changement.

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Corlett pense que c'est parce que la plupart des personnes du groupe des non-hallucinés psychotiques éprouvent des délires, un phénomène distinct des hallucinations où ils ont du mal à connecter différents indices de leur environnement. « Ils ont un réel problème à saisir la contingence entre le damier et les tons », dit-il. "L'importance d'inclure ce groupe est de dire que ce que nous avons trouvé n'est pas simplement attribuable à la psychose, mais particulier aux hallucinations."

En utilisant la neuro-imagerie IRM, l'équipe a pu lier le mécanisme sous-jacent qui provoque les hallucinations auditives à ceux utilisés dans la perception normale. En d'autres termes, les hallucinations s'attaquent aux mêmes processus qui nous permettent de voir et d'entendre. "Nous pouvons dire que les hallucinations ne sont pas seulement des choses étrangères, effrayantes et sans lien, mais sont en fait un processus ou une altération d'un processus que nous subissons nous-mêmes chaque jour pour décider de ce qui nous entoure", explique Powers.


Pourquoi le LSD vous fait-il halluciner ?

Le Secret Intelligence Service, MI6, a versé des milliers de livres de compensation aux militaires après les avoir nourris de LSD lors d'expériences de contrôle de l'esprit dans les années 1950, est-il apparu cette semaine.

L'un des hommes impliqués dans les tests clandestins a reçu le médicament deux fois par semaine et se souvient de longues hallucinations au cours desquelles les murs ont fondu, des fissures sont apparues sur le visage des gens et des yeux coulaient sur les joues.

Les hallucinations se produisent parce que la drogue imite un messager chimique dans le cerveau appelé sérotonine. Alors que la sérotonine est généralement décrite comme un produit chimique « bien-être » - c'est le neurotransmetteur libéré par la drogue ecstasy - elle joue également un certain nombre d'autres rôles.

Le cerveau possède au moins 14 récepteurs différents pour la sérotonine, qui jouent tous un rôle différent dans la régulation de fonctions telles que notre humeur et la façon dont nous interprétons ce que nos sens nous disent.

"Nous pensons que la sérotonine aide à contrôler la perception et nous empêche en fait d'halluciner", explique Clare Stanford, psychopharmacologue à l'University College London.

Une dose de LSD, ou diéthylamide de l'acide lysergique, cible un récepteur spécifique de la sérotonine appelé 5-HT2A et, ce faisant, semble mettre nos sens en pagaille. En conséquence, des images que nous ne percevions jamais normalement deviennent vives et trompent notre cerveau en lui faisant croire qu'elles sont réelles.

"Le médicament peut également provoquer une synesthésie, une condition qui se produit naturellement chez un petit pourcentage de la population, où vos sens se mélangent et vous commencez à sentir les couleurs et à goûter les sons", explique le Dr Stanford.

Les expériences du MI6 ont été menées entre 1953 et 1954 par des scientifiques déterminés à développer une « drogue de vérité » pour extorquer des aveux aux prisonniers.

La CIA a testé le LSD dans le même but, mais les deux agences ont finalement abandonné les études après avoir conclu que le médicament ne pouvait pas être utilisé pour manipuler les gens.


Ce qu'il faut savoir sur les hallucinations

Les hallucinations peuvent être le signe d'une maladie mentale, mais elles ne signifient pas toujours qu'une personne ne se sent pas bien. Les hallucinations sont, en effet, relativement fréquentes.

Une étude réalisée en Europe en 2015 a révélé que 7,3 % des personnes ont déclaré avoir entendu des voix tout au long de leur vie. Une autre étude d'Afrique du Sud sur les hallucinations dans la population générale a estimé le taux plus élevé à 12,7%.

Les scientifiques ne comprennent pas tout à fait pourquoi certaines personnes ont des hallucinations et d'autres non. Ils ne savent pas non plus ce qui déclenche les hallucinations chez les personnes atteintes de maladies telles que la schizophrénie.

Partager sur Pinterest Les hallucinations ne sont pas toujours le signe d'un trouble de santé mentale.

Les hallucinations peuvent survenir chaque fois qu'il y a un changement dans l'activité cérébrale. Par exemple, certaines personnes sont plus vulnérables aux hallucinations lorsqu'elles s'endorment ou se réveillent partiellement.

Une étude de 2019 sur des souris ayant pris une drogue hallucinogène a révélé que les animaux avaient moins d'activité dans les régions du cerveau que les chercheurs associaient à la gestion des informations visuelles entrantes.

Cette observation suggère qu'une hallucination pourrait être le moyen utilisé par le cerveau pour compenser une baisse des informations sensorielles.

Il existe de nombreux types d'hallucinations, notamment :

  • Des hallucinations auditives: C'est quand quelqu'un entend quelque chose qui n'est pas là, comme une voix ou une radio.
  • Hallucinations visuelles: Ceux-ci amènent quelqu'un à voir quelque chose qui n'est pas réel, comme une personne ou un animal.
  • Hallucinations olfactives: Ceux-ci peuvent se produire lorsqu'une personne sent quelque chose qui n'est pas là.
  • Hallucinations gustatives: Ceux-ci font goûter à quelqu'un quelque chose qu'il n'a pas mangé.
  • Hallucinations tactiles: Cela se produit lorsqu'une personne a l'impression que quelque chose ou que quelqu'un l'a touchée.
  • Hallucinations somatiques: Ces hallucinations peuvent affecter tout le corps, provoquant des sensations irréelles comme celle d'insectes rampant sur la peau.

De nombreuses conditions médicales et d'autres facteurs peuvent provoquer des hallucinations. Une étude de 2010 a tenté d'examiner et de discuter de bon nombre de ces hallucinations et de leurs causes. Ils comprennent:

Médicaments

Les drogues appelées hallucinogènes peuvent provoquer des hallucinations. Ces médicaments modifient temporairement la façon dont le cerveau traite et envoie des informations, provoquant des expériences et des pensées inhabituelles.

Le LSD, la salvia, la diméthyltryptamine (DMT) et certains champignons sont des hallucinogènes courants.

Schizophrénie

La schizophrénie est un problème de santé mentale qui modifie la façon dont une personne pense et se comporte. Cela peut aussi provoquer une psychose, c'est-à-dire une perte de contact avec la réalité.

Les personnes atteintes de psychose peuvent éprouver des délires et des hallucinations et présenter des comportements qui ne sont pas typiques. Les médicaments antipsychotiques peuvent aider à gérer les symptômes, et certaines personnes fonctionnent mieux avec la thérapie.

Troubles de santé mentale post-partum

De nombreux nouveaux parents sont aux prises avec la dépression et l'anxiété post-partum. Moins fréquemment, certains souffrent de psychose post-partum, qui peut provoquer des hallucinations.

Un exemple est si une mère croit qu'elle entend son bébé pleurer alors que le bébé ne le fait pas. Dans des cas plus extrêmes, une mère peut entendre une voix lui dire de tuer son enfant.

Parce que la psychose post-partum peut mettre le bébé en danger et perturber la relation entre le parent et l'enfant, un traitement rapide est vital. La thérapie, les médicaments et le soutien social peuvent aider.

Anxiété et dépression

Les personnes souffrant d'anxiété et de dépression peuvent avoir des hallucinations périodiques. Les hallucinations sont généralement très brèves et sont souvent liées aux émotions spécifiques que la personne ressent. Par exemple, une personne déprimée peut avoir des hallucinations que quelqu'un lui dit qu'elle ne vaut rien.

Le traitement du trouble sous-jacent peut souvent éliminer ces hallucinations.

Sevrage de l'alcool

Le sevrage de l'alcool peut provoquer des hallucinations, en particulier chez les personnes qui souffrent d'un syndrome de sevrage sévère appelé delirium tremens.

Une personne atteinte de delirium tremens peut également devenir très malade, vomir ou trembler. Les symptômes disparaissent généralement après plusieurs jours.

Démence et autres troubles cérébraux

La démence endommage progressivement le cerveau, y compris les régions impliquées dans le traitement sensoriel. Les personnes atteintes de démence de stade intermédiaire à avancé peuvent éprouver des hallucinations auditives et visuelles.

Parfois, ils voient des gens qui sont morts. Dans d'autres cas, leurs hallucinations peuvent être terrifiantes et déclencher des sentiments de paranoïa et de panique qui les empêchent de faire confiance aux soignants.

Les médicaments peuvent aider à soulager ces symptômes.

Saisies

Parfois, les hallucinations sont le symptôme d'un trouble épileptique. Une personne peut avoir des hallucinations pendant ou après une crise. Dans la plupart des cas, le traitement des crises prévient les hallucinations.

Migraine

Certaines personnes souffrant de migraines ont des hallucinations pendant ou juste avant une migraine. Ces hallucinations sont souvent visuelles. Une personne peut voir des taches et des couleurs qui ne sont pas là ou d'autres images inhabituelles.

Les troubles du sommeil

Certaines personnes ont des hallucinations que les médecins associent aux troubles du sommeil. Les hallucinations apparaissent généralement lorsqu'une personne s'endort ou se réveille.

Dans certains cas, l'hallucination se produit avec un épisode de paralysie du sommeil, qui se produit lorsqu'une personne se réveille et est temporairement incapable de bouger.

Le traitement des troubles du sommeil peut aider à soulager les symptômes. Dans certains cas, savoir que les hallucinations se produisent à cause de changements cérébraux pendant le cycle du sommeil peut les rendre moins effrayantes.

Maladies sensorielles

Les personnes malentendantes ou malvoyantes peuvent avoir des hallucinations. Cela peut être dû à des changements cérébraux dans les régions de traitement sensoriel ou dans les informations visuelles ou auditives que le cerveau reçoit.

Autres causes

Dans certains cas, les hallucinations peuvent ne pas être liées à une maladie ou à des drogues. Parfois, des forces suggestives déclenchent l'hallucination.

Par exemple, dans les traditions religieuses, où entendre la voix de Dieu est courant, une personne peut signaler une hallucination auditive. Une personne qui dort dans une maison qu'elle croit hantée peut entendre des bruits ou voir des figures fantomatiques en raison d'une anxiété accrue.

Une hallucination n'est pas une illusion, bien que les deux soient étroitement liées. Une illusion est une fausse croyance, tandis qu'une hallucination est une fausse perception.

Beaucoup de gens sont peut-être tombés dans le piège des illusions d'optique et d'autres astuces mentales. Cependant, une hallucination est plus qu'une erreur de perception.

Les personnes ayant des hallucinations voient ou entendent des choses qui ne sont pas réellement présentes et qui ne correspondent pas aux expériences des autres autour d'elles.

Ils peuvent également croire à la réalité de leurs hallucinations ou leur attacher une signification spécifique et de fausses croyances. Ces fausses croyances attachées sont des illusions.

Autres symptômes d'hallucinations

Hallucinations often signal an underlying problem with how the brain is processing information, such as when a person with dementia develops hallucinations or depression triggers psychosis.

Some other symptoms a person might experience with hallucinations include:


Types of Hallucinations

Hallucination can affect all five of your senses, which means there are several different ways you can hallucinate, including:

  • Visual hallucinations. These types of hallucinations cause a person to see strange or distorted visions.
  • Auditory hallucinations. These are the most common hallucinations. Most of them involve hearing voices or strange sounds like someone walking in the attic.
  • Gustatory hallucinations. These cause strange tastes, such as metal in your mouth. This is most common in people with epilepsy.
  • Tactile hallucinations. With this type of hallucination, you might feel things crawling on your skin, or feel the touch of someone’s hand.
  • Olfactory hallucinations. Finally, some hallucinations cause you to smell odors that don’t actually exist, usually an unpleasant odor. Again this type is most common in epilepsy patients.

When someone experiences a hallucination, it is critical for loved ones to offer the right support. This can help keep the person from becoming agitated and exacerbating their symptoms.


High Caffeine Intake Linked To Hallucination Proneness

High caffeine consumption could be linked to a greater tendency to hallucinate, a new research study suggests.

People with a higher caffeine intake, from sources such as coffee, tea and caffeinated energy drinks, are more likely to report hallucinatory experiences such as hearing voices and seeing things that are not there, according to the Durham University study.

&lsquoHigh caffeine users&rsquo &ndash those who consumed more than the equivalent of seven cups of instant coffee a day - were three times more likely to have heard a person&rsquos voice when there was no one there compared with &lsquolow caffeine users&rsquo who consumed less than the equivalent of one cup of instant coffee a day. With ninety per cent of North Americans consuming some of form caffeine every day, it is the world's most widely used drug.

The researchers say the findings will contribute to the beginnings of a better understanding of the effect of nutrition on hallucinations. Changes in food and drink consumption, including caffeine intake, could place people in a better position to cope with hallucinations or possibly impact on how frequently they occur, say the scientists.

In the study, funded by the Economic and Social Research Council and the Medical Research Council, 200 students were asked about their typical intake of caffeine containing products, such as coffee, tea and energy drinks as well as chocolate bars and caffeine tablets. Their proneness to hallucinatory experiences, and their stress levels, were also assessed. Seeing things that were not there, hearing voices, and sensing the presence of dead people were amongst the experiences reported by some of the participants.

The researchers, whose paper is published in the academic journal Personality and Individual Differences, say their finding could be down to the fact that caffeine has been found to exacerbate the physiological effects of stress. When under stress, the body releases a stress hormone called cortisol. More of this stress hormone is released in response to stress when people have recently had caffeine. It is this extra boost of cortisol which may link caffeine intake with an increased tendency to hallucinate, say the scientists.

Lead author, Simon Jones, a PhD student at Durham University&rsquos Psychology Department, said: &ldquoThis is a first step towards looking at the wider factors associated with hallucinations. Previous research has highlighted a number of important factors, such as childhood trauma, which may lead to clinically relevant hallucinations. Many such factors are thought to be linked to hallucinations in part because of their impact on the body&rsquos reaction to stress. Given the link between food and mood, and particularly between caffeine and the body&rsquos response to stress, it seems sensible to examine what a nutritional perspective may add.&rdquo

Co&ndashauthor Dr Charles Fernyhough, also from Durham University&rsquos Psychology Department, noted &ldquoOur study shows an association between caffeine intake and hallucination-proneness in students. However, one interpretation may be that those students who were more prone to hallucinations used caffeine to help cope with their experiences. More work is needed to establish whether caffeine consumption, and nutrition in general, has an impact on those kinds of hallucination that cause distress.&rdquo

Mr Jones added: &ldquoHallucinations are not necessarily a sign of mental illness. Most people will have had brief experiences of hearing voices when there is no one there, and around three per cent of people regularly hear such voices. Many of these people cope well with this and live normal lives. There are, however, a number of organisations, such as the Hearing Voices Network, who can offer support and advice to those distressed by these experiences.&rdquo

Caffeine use can lead to a condition called caffeine intoxication. Symptoms include nervousness, irritability, anxiety, muscle twitching, insomnia, headaches, and heart palpitations. This is not commonly seen when daily caffeine intake is less than 250mg.

Source de l'histoire :

Matériel fourni par Durham University. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.


What to know about hallucinations

Hallucinations can be a sign of a mental health illness, but they do not always mean a person is unwell. Hallucinations are, in fact, relatively common.

One 2015 study from Europe found that 7.3 percent of people reported a life-long experience of hearing voices. A further study from South Africa on hallucinations in the general population put the rate higher at 12.7% .

Scientists do not fully understand why some people have hallucinations, and others do not. Neither do they know what triggers hallucinations in people with conditions such as schizophrenia.

Share on Pinterest Hallucinations are not always a sign of a mental health disorder.

Hallucinations can happen any time there is a change in brain activity. For example, some people are more vulnerable to hallucinations when they are falling asleep or partially waking .

A 2019 study in mice that took a hallucinogenic drug found that the animals had less activity in brain regions that the researchers associated with managing incoming visual information.

This observation suggests that a hallucination could be the brain’s way of compensating for a drop in sensory information.

There are many different types of hallucinations, including:

  • Auditory hallucinations: These are when someone hears something that is not there, such as a voice or radio.
  • Visual hallucinations: These cause someone to see something that is not real, such as a person or animal.
  • Olfactory hallucinations: These can occur when a person smells something that is not there.
  • Gustatory hallucinations: These cause someone to taste something they did not eat.
  • Tactile hallucinations: These occur when a person feels like something or someone touched them.
  • Somatic hallucinations: These hallucinations can affect the entire body, causing unreal sensations such as that of bugs crawling on the skin.

Numerous medical conditions and other factors can cause hallucinations. A 2010 study attempted to review and discuss many of these hallucinations and their causes. Ils comprennent:

Médicaments

Drugs called hallucinogens can induce hallucinations. These drugs temporarily change the way the brain processes and sends information, causing unusual experiences and thoughts.

LSD, salvia, dimethyltryptamine (DMT), and certain mushrooms are common hallucinogens.

Schizophrenia

Schizophrenia is a mental health condition that changes the way a person thinks and behaves. It can also cause psychosis, which is a loss of being in touch with reality.

People with psychosis may experience delusions and hallucinations and exhibit behaviors that are not typical. Antipsychotic medication may help manage symptoms, and some people function better with therapy.

Postpartum mental health disorders

Many new parents struggle with postpartum depression and anxiety. Less commonly, some experience postpartum psychosis, which can cause hallucinations.

An example is if a mother believes she is hearing her baby crying when the baby is not doing so. In more extreme cases , a mother may hear a voice telling her to kill her child.

Because postpartum psychosis can endanger the baby and disrupt the relationship between parent and child, prompt treatment is vital. Therapy, medication, and social support can help.

Anxiety and depression

People with anxiety and depression may experience periodic hallucinations. The hallucinations are typically very brief and often relate to the specific emotions the person is feeling. For example, a depressed person may hallucinate that someone is telling them they are worthless.

Treating the underlying disorder can often eliminate these hallucinations.

Alcohol withdrawal

Withdrawal from alcohol can cause hallucinations, especially in people who experience a severe withdrawal syndrome called delirium tremens.

A person with delirium tremens may also become very sick, vomit, or shake. Symptoms usually disappear after several days.

Dementia and other brain disorders

Dementia progressively damages the brain, including regions involved with sensory processing. People in mid to late stage dementia may experience auditory and visual hallucinations.

Sometimes, they see people who have died. In other cases, their hallucinations may be terrifying and can trigger feelings of paranoia and panic that make it difficult for them to trust caregivers.

Medication may help ease these symptoms.

Saisies

Sometimes hallucinations are a symptom of a seizure disorder. A person may experience hallucinations during or after a seizure. In most cases, treating the seizures prevents the hallucinations.

Migraine

Some people with migraines experience hallucinations during or right before a migraine. These hallucinations are often visual. A person might see spots and colors that are not there or other unusual images.

Les troubles du sommeil

Some people experience hallucinations that doctors associate with sleep disorders . The hallucinations commonly appear as a person falls asleep or wakes.

In some cases, the hallucination occurs with an episode of sleep paralysis, which happens when a person wakes up and is temporarily unable to move.

Treating sleep disorders may help ease symptoms. In some cases, knowing that the hallucinations happen because of brain changes during the sleep cycle can make them less frightening.

Sensory diseases

People with hearing or vision loss may experience hallucinations. This may be due to brain changes in sensory processing regions or in the visual or auditory information the brain receives.

Other causes

In some cases, hallucinations may not relate to an illness or drugs. Sometimes, suggestive forces trigger the hallucination.

For example, in religious traditions, where hearing the voice of God is common, a person might report an auditory hallucination. A person sleeping in a house they believe to be haunted might hear noises or see ghostly figures due to heightened anxiety.

A hallucination is not a delusion, though the two are closely related. A delusion is a false belief, while a hallucination is a false perception.

Many people may have fallen for optical illusions and other mental tricks. However, a hallucination is more than an error in perception.

People experiencing hallucinations see or hear things that are not actually present, and that do not match the experiences of others around them.

They may also believe in the realness of their hallucinations or attach specific meaning and false beliefs to them. These attached false beliefs are delusions.

Other symptoms of hallucinations

Hallucinations often signal an underlying problem with how the brain is processing information, such as when a person with dementia develops hallucinations or depression triggers psychosis.

Some other symptoms a person might experience with hallucinations include:


Hallucinations from Meth: How to Solve or Eliminate Them?

People who use methamphetamine regularly may experience hallucinations. Otherwise known as meth or crystal meth, this illegal, mind-altering drug can cause what is called “meth psychosis,” which is a mental health disorder that produces psychosis (including hallucinations) during the meth “high” and sometimes afterward, too.

A meth-induced psychosis can be harrowing. One meth user described her worst meth psychosis experience as such: “I believed that I had written the world into existence, and had to wage an epic war against evil shape-shifting wizards who morphed out of strangers everywhere I went.”

She also added that on other occasions of her drug-induced psychosis, “I thought I was an alien or had the ability to translate secret messages from dog barks, or had foreknowledge of an imminent nuclear attack on Seattle, where I lived. Each time was short—once I got some sleep, the psychosis waned. But those handful of hours were terrifying.”

Read on to learn more about meth psychosis and how to solve them.


Why does LSD make you hallucinate?

The Secret Intelligence Service, MI6, has paid thousands of pounds in compensation to servicemen after feeding them LSD in mind control experiments in the 1950s, it emerged this week.

One of the men involved in the clandestine tests received the drug twice a week, and recalls lengthy hallucinations in which walls melted, cracks appeared in people's faces and eyes ran down cheeks.

The hallucinations happen because the drug mimics a chemical messenger in the brain called serotonin. While serotonin is usually described as a "feelgood" chemical - it is the neurotransmitter released by the drug ecstasy - it also plays a number of other roles.

The brain has at least 14 different receptors for serotonin, all of which play a different part in regulating functions such as our mood and how we interpret what our senses tell us.

"We think serotonin helps keep a handle on perception and actually stops us from hallucinating," says Clare Stanford, a psychopharmacologist at University College London.

A dose of LSD, or lysergic acid diethylamide, targets a specific serotonin receptor called 5-HT2A, and in doing so appears to throw our senses into a jumble. As a result, images we would never normally perceive become vivid and fool our brains into thinking they are real.

"The drug can also cause synaesthesia, a condition which happens naturally in a small percentage of the population, where your senses get mixed up and you start smelling colours and tasting sounds," says Dr Stanford.

The MI6 experiments were carried out between 1953 and 1954 by scientists intent on developing a "truth drug" to extract confessions from prisoners.

The CIA tested LSD for the same purpose, but both agencies eventually ditched the studies after concluding the drug could not be used to manipulate people.


Why do humans hallucinate on little sleep?

Driven by bewilderment, a hunch, and a sense of purpose, I set out to determine how sleep deprivation causes visual hallucinations. My quest turned up a key paper (written entirely in German), a new hypothesis and a vow to get more sleep. Below is an exposition of my journey, beginning about a decade ago.

The spring after I graduated from college, I did one of those things you only do when you’re young and mad: a friend and I drove from the mountains of North Carolina to the coast and back in a single day. Nearing the end of our six hour return trip, about 30 miles outside our town, my friend gazed to the side from the driver’s seat and saw a polar bear on the side of the road. To be clear, western North Carolina, even in the chilliest of springs, isn’t hospitable to polar bears. My friend certainly hallucinated.

Fast-forward a few years: I was sitting in a seminar one evening after work and inadvertently dozed off. When I opened my eyes, I noticed that the coffee stain on my jeans had grown legs and started crawling away. It took a good 10 seconds for that coffee stain to stop moving. What trick of visual perception caused this illusion of motion where there was none?

It is well documented that a common side effect of sleep deprivation is hallucination, as evidenced by, but not limited to, long-distance swimmers, ultra marathon runners, and overly ambitious college students. According to one Stanford researcher, at least 80% of people will hallucinate if severely sleep-deprived (“severe” meaning anything from getting only a few hours of sleep in a single night to going days without sleeping). Given such a high frequency, there must be a physiological basis for those all-nighter induced visions of things not really there. Droit?

The Questions

Surprisingly, despite the regularity with which we hallucinate, there has been little research to explain what’s going on in our brains when we do so, particularly during states of sleep deprivation or sleep-wake transitions. Many people describe hallucinating as dreamlike, as if part of the brain is dreaming while the rest of the body is awake. When I observed the crawling coffee stain as I awoke in the dimly lit lecture hall, I thought I might be dreaming. But somehow I knew I was awake. And that what I was seeing was really there. Or at least partially there.

Hallucinations and dreams are both so close to sleep, but in his book, Hallucinations, the late renowned neurologist Oliver Sacks, attempts to differentiate them: “Hallucination is a unique and special category of consciousness and mental life,” distinct from imagination and dreams, writes Sacks. He goes on, however, to compare hallucinations and illusions. While illusions are misperceptions of objects that are already there, hallucinations are misperceptions “conjured out of thin air.”

But nothing in neuroscience is ever that simple. If you squint your eyes enough, you’ll blur the line separating hallucination and illusion. In other words, visual misperceptions often exhibit hallmarks of both. When I suddenly awoke during that seminar, did I hallucinate a spider crawling across my leg, or was it an illusion of a coffee stain in motion? Alas, to the severely sleep-deprived, maybe it doesn’t matter whether that baby dancing to “Hooked on a Feeling” is a hallucination or an illusion. As it turns out, lack of sleep disturbs visual processing, which results in false perceptions that can manifest as hallucination, illusion, or both. Or, as I found out, failed illusions.

Ironically enough, it’s the failed illusions that offer the most insight into the hallucinating brain. In some ways, being “bad” at perceiving an illusion is (and I’m taking some liberties here) an index of being “good” at hallucinating. Whatever failure of visual inference inhibits a person from seeing an illusion could also cause that person to hallucinate. But before I could reach this conclusion, I had to brush up on my German.

The German Nurse Experiment

My naïve searching of PubMed and relentless reading of Hallucinations initially turned up zero clues suggesting what in our brains makes us hallucinate when sleep-deprived. Eventually, it was an unlikely source that clued me in to a possible connection: a German article in an obscure journal with no English translation to be found. Fortunately, a lab mate of mine speaks fluent German, and, in the spirit of collaboration, agreed to translate the findings for me.

In short, the study showed that when nurses working the night shift were given a test of visual perception after the first, third and seventh shifts, they repeatedly failed it. The test they were given, called the Binocular Depth Inversion Illusion Test or “BDII,” makes use of a basic principal of visual processing -- that we normally see what we expect to see based on prior experience regardless of what’s actually there. The nurses failed this test when shown flowers (blumen), a house (haus) or a patio chair (gartenstuhl), but not when shown a face (gesicht), and they eventually passed the test after catching up on sleep for a week. In order to understand these findings, we first have to dive into the BDII and what it can tell us about visual perception.

The Binocular Depth Inversion Illusion Test

In the vision field, the detection of visual signals, or photons of light, hitting the retinas is known as “bottom-up” processing. The brain must then interpret and make inferences about these signals. Incidentally, our brains are impressively good at doing this. Without your even being aware of it, visual centers in your brain are right now receiving impulses generated by photons of light reflecting onto your retinas and making predictions about what you’re sensing based on your expectations of what’s real and possible, correcting for anything that seems impossible. This correction is a fascinating feature of visual perception and is known in the field as “top-down” visual processing. Normal visual perception is the optimal combination of bottom-up input and top-down correction. Normally, what we expect to see, what we “think” we see, matches what’s actually there in front of us. But sometimes it doesn’t.

The BDII is a beautiful example of your brain overriding actual visual input. This illusion demonstrates that when you’re presented with a familiar 3D object (think of a face) that has been inverted so that it’s now concave (now visualize a hollow mask), your brain’s visual system so strongly expects the object to appear convex that it automatically “corrects” the unusual input, creating an illusion more consistent with past experience. There’s no better way for you to understand this illusion than to try it yourself.

The BDII test was developed to check your ability to perceive this illusion -- an illusion you’re supposed to have. During periods of prolonged sleep deprivation, the German nurses weren’t able to correct inverted objects, such as a house or a patio chair, but their brains were still able to compensate for inverted faces. For these sleep deprived but otherwise healthy nurses, top-down correction had become compromised.

A failed BDII test -- or failure at perceiving the inversion -- suggests defective visual perception. But does it correlate with a susceptibility to hallucinate, to see polar bears on the side of the highway or coffee stains moving moving against denim? Were any of those nurses hallucinating?

Schizophrenia, Psychedelics And Sleep

Neuroscientists are into sleep deprivation in the same way they’re into psychedelics. Both are used as a means to disrupt cognitive function in order to better understand normal and abnormal cognition. Sleep deprivation and psychedelic-induced trips are reversible whereas psychosis isn’t. But like psychosis, both psychedelics and sleep deprivation can cause hallucinations, so functional studies of the brain in any of these states can hint at the neural processes that contribute to the susceptibility to hallucinate. Functional imaging studies of a hallucinating schizophrenic brain are complicated and somewhat rare. Data from BDII tests, however, are more straightforward and surprisingly common.

The next logical question, then, is: What do people with schizophrenia see when given the BDII test? It turns out, they see a hollow mask (or fail to see the inversion), especially during acute states of the disease. Like the sleep deprived nurses, they are not able to perceive the illusion. And people high on cannabis? They can’t see the illusion either.

There must be something to this: people who characteristically hallucinate fail to perceive the exact same illusion. So do they all hallucinate in the same way?

To answer this question, I searched for evidence that, given a certain task, a sleep deprived brain will look similar to a schizophrenic brain. Fortunately, the BDII is so commonly used as an early indicator of psychosis that it wasn’t hard to find imaging data of the brains of schizophrenic patients experiencing (or “resisting”) the hollow mask illusion. When examined via fMRI, schizophrenic brains undergoing the BDII test showed different connectivity patterns than non-schizophrenic brains. This means that the diseased brain has different strategies for minimizing visual errors. It “overweights sensory evidence” at the expense of internal correction. To use more technical language, the schizophrenic brain tends to rely more heavily on bottom-up processes, while the normal brain relies on top-down counter-balancing to correct implausible visual stimuli, making it “see” the illusion.

In the psychotic state, the brain has trouble balancing the interpretation of sensory input and the generation of correct “guesses.” This suggests that something similar may be happening in the sleep deprived state, leading to the susceptibility to hallucinate, or “guess” something to be there that’s not actually there. So, risking the rabbit hole of scientific literature, I searched for evidence that the sleep deprived brain also has trouble balancing bottom-up and top-down processes.

The Sleep Deprived Brain

Sleep deprived college students are a common bunch. They also prove valuable test subjects for visualizing what the brain looks like on little sleep. In a study at the National University of Singapore, twenty-seven undergraduates underwent an fMRI scan while performing a visual attention task. In the first stage of the experiment, the students were well rested, and in the second stage, they had just undergone a night of total sleep deprivation. Perhaps not surprisingly, the students performed worse at the task when sleep deprived. Results from the fMRI indicated that this was due to defective top-down visual processing.

In another study at Brookhaven National Laboratory, fourteen healthy adult men were asked to perform a similar visual attention task while undergoing fMRI in the well rested state and again in the sleep deprived state. In the well rested state, the harder the task was, the more the top-down network was activated and the bottom-up network was deactivated. But in the sleep deprived state, this pattern fell apart: top-down biasing was no longer strengthened in comparison with bottom-up visual processing. Like schizophrenic patients taking the BDII test, sleep-derived subjects “overweighted” bottom-up sensory evidence.

Ways Of Seeing

A healthy brain is complex a hallucinating brain is mysterious, perplexing. No two hallucinating brains are exactly alike. In mental states that are characteristically prone hallucinations, however the brain consistently has trouble making predictions about visual input. Whether high, sleep-deprived or psychotic, the visual system can’t invert hollow faces or perform well at visual attention tasks. I still can’t say exactly what about a sleepy brain induces hallucinations, but this could partly explain how hallucinations occur: the brain becomes bad at “guessing” based on visual clues and, just maybe, sometimes guesses incorrectly.

In their book, Sleights of Mind, neuroscientists and amateur magicians Susana Martinez-Conde and Stephen L. Macknik explain, “your brain is constantly making up its own reality whether it receives actual reality-driven input from your senses or not. In the absence of sensory input, your brain's own world making machinations keep on truckin' nevertheless."

Beyond a doubt, we “see” with more than just our eyes. And what we see is affected by, among other things, how much we’ve slept. So that pirouetting polar bear that appears at your bench in the middle of an all-nighter in the lab? That’s just your brain telling you to get more sleep.


Bugs, Worms, and Snakes

Hallucinations involving insects, snakes, or worms were among the most commonly reported psychiatric events among children and teens, FDA medical epidemiologist and drug safety expert Kate Gelperin, MD, MPH, tells WebMD.

A continué

"Some children described feeling a sensation of bugs or worms crawling on their skin," she says.

One case detailed in the report involved a 12-year-old boy with cerebral palsy who said he saw roaches surrounding him two hours after taking an ADHD drug containing methylphenidate. The hallucination lasted several hours, recurred when the boy took an additional dose of the drug, but stopped altogether when the drug was discontinued.

An analysis of 49 randomized clinical trials found that for every 100 children who take ADHD drugs for a year, between one and two experience a drug-related psychotic event.

Mais dans le Pediatrics report, the FDA researchers conclude that this estimate is probably low, in part because the clinical trials often excluded children with a history of adverse reactions to ADHD drugs.

"Patients and physicians should be aware of the possibility that psychiatric symptoms consistent with psychosis or mania, when they arise in the course of drug treatment of ADHD, may represent adverse drug reactions," the FDA researchers write.


Hearing Things

Powers personally experienced the phenomenon when testing the software for the experiment. He was surprised to find that, despite his deep knowledge of the process and mechanisms, the effect still worked on him. “At the beginning, it was quite exciting,” he says, though he admitted that “it’s concerning, to be honest.”

He and Corlett compared four groups: those with diagnosed psychoses who either did or did not hallucinate and those not diagnosed with psychoses who either did or did not hallucinate. Each of the groups contained 14-15 people. Most of these participants were relatively easy to recruit. But they needed to find people who experience hallucinations as part of daily life yet haven’t been diagnosed with a psychiatric disorder. So they turned to the Connecticut Psychics’ Association, specifically to psychics who regularly hear voices.

Vincent van Gogh frequently suffered from psychotic episodes of hallucinations and delusions.

Many of the study participants who hallucinate but haven’t been diagnosed as psychotic tend to lead normal lives. The hallucinations don’t seem to interfere, like for a police officer in her 50s who heard daily narrations of her activities as she worked.

Powers and Corlett wanted to know if people diagnosed with psychoses had brains that operated differently than the other subjects. To do that, they had to make people who don’t typically hallucinate…hallucinate. And that’s why they turned to a famous technique originally used on dogs—Pavlovian conditioning. The team conditioned participants to associate a checkerboard pattern with a 1-kHz tone, which sounds like the bleep over a swear on late-night TV. Initially, the scientists sprinkled in lots of 1-kHz tones that they were certain the participants could hear. Then, as the task went on, they changed their intensity and often removed them entirely. Like in a hearing test at the doctor, participants were asked to press a button when they heard the tone. In an added twist, participants could indicate how confident they were about their response. Meanwhile, their brains were examined using magnetic resonance imaging (MRI).

The researchers found the psychics’ descriptions of their hearings incredibly similar to the accounts of their psychotic hallucinating patients. That reinforced to Corlett and Powers that mental symptoms like hallucinations and delusions may exist on a continuum, from manageable occurrences to increasingly severe and disruptive clinical cases.

Meanwhile, the group with known psychosis but no regular hallucinations responded differently. While most participants were unable to tell real tones from imagined ones, those in the psychotic, non-hallucinating group were more quickly and confidently able to determine the change.

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Corlett thinks this is because most of the people in the psychotic non-hallucinators group experience delusions, a phenomenon separate from hallucinations where they have trouble connecting different clues from their environment. “They have a real problem picking up the contingency between the checkerboard and the tones,” he says. “The importance of including this group is to say that what we found isn’t simply attributable to psychosis, but particular to hallucinations.”

Using MRI neuroimaging, the team was able to tie the underlying mechanism that causes auditory hallucinations to those used in normal perception. In other words, hallucinations prey on the same processes that allow us to see and hear. “We’re able to say that hallucinations are not just foreign, scary, unrelatable things, but are in fact a process or an alteration of a process that we ourselves undergo every day in deciding what surrounds us,” Powers says.


When should I contact the person's healthcare provider?

  • The person has new hallucinations.
  • You have questions or concerns about the person's condition or care.

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